29-11-06

Microsoft-specialist wordt vijfde ruimtetoerist

Charles Simonyi wordt de vijfde toerist die een ruimtereis zal maken naar het International Space Station. Dat heeft Space Adventures, organisator van de toeristische ruimtereizen, bekend gemaakt. Simonyi is een softwarepionier die onder meer carrière maakte bij Microsoft en een enthousiast luchtvaartamateur is. Hij kan in maart volgend jaar met een Russische Soyoez meevliegen naar het ruimtestation.

De 58-jarige Charles Simonyi is Hongaar van geboorte, maar verliet op 17-jarige leeftijd zijn geboorteland om in de Verenigde Staten technologie en computerwetenschappen te studeren. Daarna werkte hij acht jaar lang bij Xerox, om in 1981 de overstap te maken naar Microsoft, waar hij een belangrijke rol speelde bij de ontwikkeling van Word en Excel. In 2002 verliet hij Microsoft om Intentional Software op te richten.

Simonyi betaalt Space Adventures ongeveer 20 tot 25 miljoen dollar voor een reis naar het International Space Station. Hij volgt op dit ogenblik een opleiding in het Russische opleidingscentrum Star City. Aan boord van het ruimtestation zal hij assisteren bij een aantal wetenschappelijke experimenten. Hij zal ook een blog onderhouden (www.charlesinspace.com) om het jongere en oudere publiek warm te maken voor de ruimtevaart.

Simonyi kreeg al vroeg de ruimtevaart-microbe te pakken. In zijn geboorteland won hij als 13-jarige een astronautenwedstrijd, waarbij hij een reis won naar Moskou voor een ontmoeting met Pavel Popovich, één van de allereerste Russische kosmonauten. Hij heeft ook meer dan 2.000 vlieguren met helicopters en vliegtuigen op zijn naam staan.

Charles Simonyi is niet de enige ruimtevaart-fanaat met Microsoft-wortels. Paul Allen, mede-oprichter van Microsoft en een persoonlijke vriend van de toekomstige ruimtetoerist, werkt aan de ontwikkeling van een ruimteschip voor de private sector. Simonyi wordt de vijfde ruimtetoerist uit de geschiedenis. Hij werd voorgegaan door Dennis Tito (28 april 2001 tot 6 mei 2001), Mark Shuttleworth (25 april 2002 tot 5 mei 2002), Gregory Olsen (1 oktober 2005 tot 11 oktober 2005) en Anousheh Ansari (18 september 2006 tot 29 september 2006).