20-04-09

Goldman Environmental Prize voor Gabonese milieactivist

De milieuactivitist Marc Ona Essangui heeft de Goldman Environmental Prize gekregen voor zijn strijd tegen een mijnproject in het Ivindo National Park in het Afrikaanse land Gabon. Ona Essangui heeft drie jaar lang strijd geleverd tegen het Belinga-damproject, een samenwerkingsverband tussen de regering van Gabon en het Chinese mijnbedrijf CMEC voor de ontginning van ijzererts. Het Belinga-project zou volgens Ona Essangui een bedreiging vormen voor het Gabonese regenwoud. Hij voerde aan dat de regering van Gabon daarbij had nagelaten de lokale bevolking te raadplegen en ook geen voorafgaande milieustudie te hebben uitgevoerd over de impact van het project. Ona Essangui werd voor zijn acties in de gevangenis opgesloten.

De Goldman Environmental Prize wordt bestempeld als de milieuversie van de Nobelprijs. Hij is één van de zeven mensen die de prijs voor dit jaar delen en die een bedrag van 900.000 dollar onder elkaar mogen verdelen. Het Belinga-project moet een dam bouwen op de Invindo-rivier, zodat de ijzerertsmijn van elektriciteit zou kunnen worden voorzien. De dam wordt gebouwd in de omgeving van Kongou Falls, de grootste waterval van Gabon. "Marc Ona Essangui hoopt dat zijn prijs internationale belangstelling zou wekken voor de unieke waarde van het gebied," aldus BBC News. Ona Essangui werkte eerder onder meer in het kader van het United Nations Development Programme aan de verbetering van het onderwijs en de communicatie-infrastructuur in Gabon.

Ona Essangui is de oprichter van de organisatie Brainforest, die het regenwoud wil beschermen ten voordele van de lokale gemeenschappen. De regering van Gabon zegt met zijn nationale parken de rijke biodiversiteit van het land te willen beschermen en het ecotoerisme bevorderen. Maar het mijnproject is volgens Ona Essangui illegaal en in strijd met de code van de nationale parken. Ona Essangui ontdekte ook dat CMEC van de Gabonese regering een belastingsvrijstelling voor een periode van vijfentwintig jaar had gekregen. "De grote voordelen van het project gaan dan ook naar China in plaats van naar Gabon," aldus Ona Essangui. De man werd eind vorig jaar gearresteerd en in de gevangenis opgesloten, maar onder internationale druk na bijna twee weken weer vrijgelaten.

Sinds nagenoeg een jaar wordt er in Ivindo niet meer gebouwd, maar dat heeft volgens Ona Essangui alleen maar te maken met de economische crisis en de prijs van ijzererts.