15-05-11

Amerikaanse telescoop op zoek naar buitenaards leven

Amerikaanse astronomen zijn gestart met een project dat op zesentachtig planeten moet gaan zoeken naar buitenaards leven. De grote Green Bank Telescope in de Amerikaanse staat West-Virginia is begonnen met het beluisteren van planeten die gelijkenissen met de aarde zouden kunnen vertonen. De planeten werden gekozen uit een lijst van 1.235 mogelijke doelwitten die aan de hand van gegevens van de ruimtetelescoop Kepler van de Amerikaanse National Aeronautics and Space Administration (NASA) was samengesteld.

"De radiotelescoop in West-Virginia zal elk van de doelwitten vierentwintig uur per dag opvolgen," merkt het persbureau AFP op. "De onderzoekers geven toe dat het niet zeker is dat alle betrokken planeten een bewoonbaar ecosysteem hebben, maar wel goede locaties vormen om naar buitenaards leven te speuren." Het project vormt een onderdeel van het programma Search for Extra Terrestrial Intelligence (SETI), dat in het midden van de jaren tachtig was opgezet.

"Het project beschikt met Green Bank over de grootste bestuurbare radiotelescoop van de wereld," merken de onderzoekers op. "Green Bank is ook de meest gevoelige radiotelescoop in de wereld om een dergelijke opdracht uit te voeren. De telescoop biedt ons de kans om een veel bredere waaier van frequenties en signaaltypes te controleren dan in het verleden mogelijk was. Green Bank bevindt zich aan de grens van de bestaande technologie voor radio-astronomie."

Bij de selectie werd vooral gekeken naar de temperatuur van de betrokken planeten. "Een temperatuur tussen nul en honderd graden celcius biedt een grotere kans om leven te herbergen," merken de onderzoekers op. Het project zal ongeveer één jaar duren en zal worden bijgestaan door Seti@home, een project waarbij één miljoen astronomen op hun thuisbasis de verkregen gegevens met computers verwerken.