10-08-11

Onzekerheid over nieuwe Amerikaanse ruimtetelescoop

Er ontstaat steeds meer onzekerheid over de realisatie van de ruimtetelescoop James Webb, die de opvolger moest worden voor de Hubble-telescoop. In het Amerikaans Congres is immers voorgesteld om het project te schrappen. Daarbij wordt opgemerkt dat de kosten van de Webb-telescoop inmiddels al gevoelig het voorziene budget hebben overschreden. Op dit ogenblik wordt een kostenraming van 6,8 miljard dollar gehanteerd. Dat is 50 procent meer dan zes jaar geleden werd vooropgesteld. Bovendien zouden de ramingen bij een nieuwe herziening nog kunnen worden opgedreven.

"Astronomen hopen al lang op een opvolger van de Hubble-telescoop," merkt de Amerikaanse krant USA Today op. "De Webb-telescoop zou honderd keer krachtiger zijn dan Hubble en helemaal kunnen teruggaan tot de beginperiode van het universum. Maar het is niet langer zeker dat het project zal worden doorgevoerd, al proberen astronomen en politieke voorstanders zoals senator Barbara Mikulski de ruimtetelescoop alsnog te redden." De telescoop is genoemd naar Jim Webb, de gewezen topman van de National Aeronautics and Space Adminstration (NASA).

Voorlopig is de lancering van de Webb-telescoop voorzien over zeven jaar. Dat is vier jaar later dan oorspronkelijk was voorzien. "De Webb-telescoop zou een echte revolutie kunnen betekenen in het ruimteonderzoek," voert Michael Turner, astronoom aan de University of Chicago, aan. In een rapport van het Amerikaans Congres krijgt de telescoop nog wel steun, maar alleen op voorwaarde dat de NASA belangrijke budgetbesparingen doorvoert. Het budget voor de telescoop bedreigt volgens het rapport immers andere wetenschappelijke missies van de ruimtevaartorganisatie.

12:28 Gepost door Marcho in Actualiteit | Permalink | Commentaren (0) | Tags: ruimtevaart, telescoop, hubble, jim webb |  Facebook |

07-05-09

Verenigde Staten verliezen voorsprong op vlak astronomie

De Verenigde Staten dreigen hun voorsprong op het vlak van astronomie kwijt te raken aan Europa. Dat zegt Robert S. Boyd, de wetenschapsspecialist van de Amerikaanse krantengroep McClatchy Newspapers naar aanleiding van een Amerikaanse missie naar de ruimtetelescoop Hubble en de lancering van de Europese ruimtetelescopen Planck en Herschel. Dankzij die drie telescopen zal men volgens Boyd beter en verder dan ooit de ruimte te kunnen observeren. Indien de telescopen werken zoals wordt verwacht, zullen de astronomen nagenoeg kunnen terugkijken in de ruimte tot de geboorte van het universum 13,7 miljard jaren geleden. Gehoopt wordt dat daardoor aanwijzingen kunnen gevonden voor de bevestiging of ontkenning van de bigbang-theorie.

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA lanceert een bemande shutte-missie om de ruimtetelescoop Hubble van nieuwe en verbeterde instrumenten te voorzien. Vlak daarop zal het Europese Space Agency de nog meer geavanceerde ruimtetelescopen Planck en Herschel lanceren. "Het resultaat daarvan is dat Europa in een aantal kerngebieden van de astronomie voor het eerst een wetenschappelijke en technologische voorsprong zal uitbouwen op de Verenigde Staten," zegt Robert Boyd. "De drie telescopen bekijken de ruimte immers op een totaal verschillende manier. Hubble zal vooral gebruik maken van optisch licht, het kleine gebied tussen infrarood en ultraviolet dat zichtbaar is voor het menselijk ook. De Europese telescopen gebruiken echter veel geavanceerder technologieën."

"De technologie van Herschel is gericht op het verzamelen van fotonen, deeltjes van licht in de veel bredere infrarode golflengte," benadrukt Boyd. "Planck gaat zelfs op zoek naar langere microgolven, die fotonen dragen die nog dateren van de bigbang." Volgens Ray Villard, de mediadirecteur van het Hubble-project, zijn de drie telescopen complementair en bekijken ze elk een verschillend deel van het universum. Herschel heeft de grootste spiegel - met een diameter van 3,5 meter - die ooit in de ruimte werd gelanceerd, de helft groter dan de spiegel van Huble. Planck heeft het scherpste zicht en kan de miniemste details detecteren. Hubble is volgens Villard daarentegen beter geschikt om sterrenstelsels, sterren en planeten buiten het zonnestelsel te bestuderen. Herschel en Planck zullen in een cyclus van een jaar een baan om de zon trekken.

Herschel zal volgens Boyd de meest gedetaillerde kaart van de cosmos optekenen en kan ook door wolken van gassen en stof kijken die het zicht van Hubble blokkeren. De Spitzer Space Telescope, de beste infrarode telescoop van de NASA, heeft een veel kleinere spiegel en een smaller gezichtsvlak dan Herschel. Van Planck wordt verwacht om het diepste, duidelijkste, scherpste en minst belemmerde beeld te brengen over het begin van het universum. Planck zou een gigantische stap vooruit moeten betekenen in het zoeken naar antwoorden op vragen naar het begin van het universum. Planck is tien keer gevoeliger dan de Wilkinson Microwave Anisotropy Probe, de beste Amerikaanse microgolf-telescoop. Planck kan ook temperatuurverschillen tot één tienmiljoenste van een graad detecteren.

14:14 Gepost door Marcho in Algemeen | Permalink | Commentaren (0) | Tags: esa, nasa, hubble, planck, herschel |  Facebook |

19-04-09

Ruimtelescoop Hubble krijgt laatste astronautenbezoek

JohnGrunsfeldDe Amerikaanse astronaut John Grunsfeld reist volgende maand, in het gezelschap van zes andere collega's, aan boord van de spaceshuttle Atlantis voor de derde keer naar de ruimtetelescoop Hubble. Het wordt de vijfde en laatste onderhoudsbeurt voor de ruimtetelescoop, die in het midden van het volgende decennium zonder energie zal vallen. Daarop zal de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA de telescoop met een raket vernietigen en in de oceaan laten neerstoren. John Grunsfeld zal dan achttien jaar hoofdhersteller van Hubble zijn geweest. Hubble is door een technisch defect sinds september vorig jaar buiten dienst. Na de herstelling in de ruimte zou hij opnieuw operationeel moeten worden.

Voor Grunsfeld wordt de Hubble-missie zijn vijfde ruimtereis. "De opdracht wordt bijzonder complex," aldus de Amerikaanse krant The New York Times. "Ook de hoofdcamera van Hubble, die de voorbije jaren verbazende beelden over de ruimte heeft genomen en doorgestuurd, moet immers hersteld worden." Grunsfeld maakte zijn eerste zestiendaagse ruimtereis in 1995, gevolgd door een tiendaagse missie naar het ruimtestation MIR twee jaar later. Daarna werd hij toegewezen aan het Hubble-project. De ruimtelescoop werd in 1990 gelanceerd en werd gezien als de grootste evolutie in de astronomie sinds de uitvinding van de telescoop door Galileo Galilei.

Al vlug kwamen er echter technische defecten aan het licht en al in 1993 moesten astronauten correcties uitvoeren aan de spiegels van de ruimtelescoop. "Dat Hubble vandaag nog werkt, is te danken aan de spaceshuttles," benadrukt Grunsfeld. "De werken aan Hubble zijn wellicht de meest nuttige missies die de spaceshuttles hebben uitgevoerd." In december 1999 kwam Hubble echter opnieuw in moeilijkheden, nadat vier van de zes gyroscopen van de telescoop het hadden opgegeven. John Grunsfeld en zijn collega Steven Smith hadden een ruimtewandeling van meer dan acht uur nodig om de gyroscopen te vervangen. In 2002 volgde een tweede missie om het energiesysteem van de telescoop te herstellen.

Na het fatale ongeval met het ruimteveer Columbia in februari 2003 raakte het Amerikaanse ruimtevaartprogramma in een grote crisis. In het nieuwe ruimtevaartprogramma van George W. Bush, die opnieuw bemande reizen naar de maan en de planeet Mars prioriteit gaf, was geen plaats meer voor Hubble. Voorzien werd dat Hubble in 2007 of 2008 uit dienst zou worden genomen. Maar na de aanstelling van Michael Griffin als nieuwe topman van de NASA werd het werk aan Hubble opnieuw hervat.

13:50 Gepost door Marcho in Algemeen | Permalink | Commentaren (0) | Tags: ruimtevaart, nasa, hubble, john grunsfeld |  Facebook |

24-09-06

Nieuwe hoop voor ruimtetelescoop Hubble

De quasi smetteloze vlucht van het ruimteveer Atlantis zorgt er wellicht voor dat er een reparatie-missie zal worden ingelast naar de verouderende ruimtetelescoop Hubble. Dat zegt ruimtevaartdeskundige John Logsdon van de George Washington University. Volgens hem wachtte de de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA op de afloop van de Atlantis-missie om zijn goedgekeuring te hechten aan het Hubble-project.

NASA-topman Michael Griffin vertelde na de landing van Atlantis dat hij in oktober een beslissing zal nemen over een eventuele Hubble-missie. De ruimtetelescoop werd gelanceerd in 1990, maar heeft zonder een aantal wisselstukken en nieuwe batterijen nog amper enkele jaren te leven. Ook Griffin gaf toe dat de recente vluchten van Atlantis en Discovery een aantal voorwaarden voor een Hubble-missie hebben ingevuld.

Onder meer hebben die twee laatste shuttlevluchten volgens Griffin bewezen dat astronauten in de ruimte hun capsule kunnen inspecteren en desnoods basisherstellingen aan de buitenwand kunnen uitvoeren. “Dat is absoluut nodig,” aldus Griffin. “Een shuttle op Hubble-missie heeft bij een incident geen toevluchtshaven, zoals dat met het International Space Station wel het geval is.”

Griffin wees erop dat Hubble één van de belangrijkste wetenschappelijke instrumenten uit de geschiedenis is. “Indien we menen dat we de telescoop op een veilige manier kunnen herstellen, zullen we dat zeker doen,” aldus de NASA-topman. Eerder al hebben de shuttles drie reizen gemaakt naar de telescoop. Een nieuwe vlucht zou voorzien kunnen worden voor begin 2008.

De NASA heeft nog zestien vluchten voorzien naar het International Space Station, vooraleer de shuttle in 2010 wordt afgeschreven. De Hubble-missie zou daarin moeten gepast worden.

16:31 Gepost door Marcho in Algemeen | Permalink | Commentaren (0) | Tags: hubble, nasa, shuttle, atlantis |  Facebook |