05-05-09

Indianopolis viert honderdste verjaardag

indianapolisHet wereldberoemde autocircuit Indianapolis Motor Speedway is een eeuw oud. In de lente van 1909 werd in de Amerikaanse stad Indianapolis, toen een centrum van de autobouw, immers begonnen met de aanleg van een circuit. Dat was bedoeld als testbaan voor de autoconstructeurs, maar de autosector van Indianapolis was geen lang leven beschoren. Het circuit groeide daarna echter uit tot één van de belangrijkste centra van de wereldwijde autosport. Het circuit heeft al die jaren zijn typische ovalen vorm gehad, maar heeft ook een binnencircuit dat voor de Formule Eén kan gebruikt worden. De huidige eigenaars willen de Formule Eén trouwens terug naar de Verenigde Staten brengen.

Carl Fisher kocht in 1908 in Indianapolis samen met drie zakenpartners vier grote percelen land voor een totaalbedrag van 72.000 dollar. De nieuwe eigenaars hadden plannen om er een testcircuit uit te bouwen voor de lokale autosector. Op de gewone, onverharde wegen konden auto's immers slechts een maximum snelheid van 10 mijl per uur halen. Op het circuit konden de autoconstructeurs echter nieuwe ontwikkelingen uitproberen. Maar al vlug verdwenen de autoconstructeurs uit Indianapolis en besloten de eigenaars om het circuit te gebruiken om autoraces te organisaren. In 1911 werd de eerste Indy 500 gehouden. De wedstrijd, die werd gewonnen door Ray Harroun in een lokaal gebouwde Marmon Wasp, lokte 75.000 toeschouwers. De editie van dit jaar zal later deze maand naar verwachten 300.000 toeschouwers kunnen verwelkomen.

Sinds de begindagen is Indianapolis een centraal begrip geworden in de Amerikaanse en internationale autosport. Het circuit maakte de roem van figuren zoals A.J. Foyt, Rick Mears en Al Unser. Maar het circuit is ook een testplek geworden voor veiligheidsinnovaties zoals achteruitkijkspiegels en veiligheidsgordels, lang voor die in het dagelijkse autoverkeer werden ingevoerd. Maar het circuit maakte ook geschiedenis in de filmwereld. Onder meer namen Paul Newman en Joanne Woodward er de film Winning op. Paul Newman zou nadien een actief autoracer worden. Het circuit is op dit ogenblik eigendom van de nazaten van industrieel Tony Hulman, die het vervallen circuit in 1945 overnam van zijn toenmalig eigenaar Eddie Rickenbacker, een gewezen oorlogsvlieger.