03-09-09

Molycorp Minerals wil Chinese dominantie zeldzame mineralen doorbreken

Het Amerikaanse concern Molycorp Minerals overweegt om zijn open mijn in Mountain Pass in de Amerikaanse staat Californië te heropenen. Dat zou een belangrijke impact kunnen hebben op de grondstoffenmarkten. Mountain Pass herbergt immers duizenden tonnen zeldzame mineralen die gebruikt kunnen worden voor elektrische wagens en windturbines. De mijnactiviteiten werden jaren geleden stopgezet omdat ze niet rendabel waren. Door de groeiende vraag kan de ontginning echter wel winstgevend worden. De grootste producent van deze zeldzame mineralen is China, maar daar wil men de exploitatie voor de eigen toekomstige groei reserveren. Molycorp Minerals ziet daarin een mogelijkheid om een toeleverancier te worden voor de rest van de wereld.

"Molycorp hoopt met zijn exploitatie in te kunnen spelen op de schaarste van zeldzame metalen, die mogelijk een bedreiging zou kunnen vormen voor de ontwikkeling van duurzame technologieën," aldus het persbureau Reuters. Tijdens de piekproductie van twintig jaar geleden produceerde de mijn ongeveer 20.000 ton zeldzame grondstoffen. Dat was voldoende voor de volledige Amerikaanse behoefte en ongeveer één derde van de wereldwijde vraag. Het resterende gedeelte kwam uit China. Maar door de explosieve groei van de Chinese productie en export daalden de prijzen pijlsnel, waardoor de activiteiten van Molycorp niet langer winstgevend bleven. Zeven jaar geleden verviel de mijnconcessie van Mountain Pass."

Twee jaar geleden werd Mountain Pass op kleine schaal opnieuw opgestart. Inmiddels vertegenwoordigen de Chinese mijnactiviteiten echter ongeveer 97 procent van de wereldwijde productie aan zeldzame grondstoffen. Tegen het midden van het volgende decennium zou de Chinese productie volgens een aantal studies oplopen tot 160.000 ton per jaar. "De wereldwijde vraag stijgt echter sneller, gedreven door de vraag naar zuivere energie en milieuvriendelijke wagens," stippen de onderzoekers aan. "Daardoor zal er tegen dat ogenblik ook een jaarlijks tekort van 40.000 ton zijn. Maar China schermt zijn productie af en wil die vooral voor de eigen ecomische groei aanwenden."

Mountain Pass zou over een drietal jaar opnieuw operatief moeten zijn en ongeveer duizend ton erts per dag produceren. Dat is voldoende om elk jaar 20.000 ton zeldzame grondstoffen op de markt te brengen. Op termijn zou dat volume verdubbeld worden. Daardoor zou Molycorp naar eigen zeggen de behoefte van het grootste gedeelte van de wereld buiten China kunnen voldoen. Eerst moeten er echter 360 miljoen liter uit de open mijn worden weggepompt. Ook rotsblokken moeten worden verwijderd. Volgens een aantal ramingen is Mountain Pass de rijkste reserve aan zeldzame grondstoffen ter wereld. De opgegraven grond zou 9 procent zeldzame grondstoffen bevatten. De meeste vindplaatsen buiten China hebben een concentratie van minder van 5 procent.

Bovendien zouden de reserves 20 miljoen ton tot 47 miljoen ton bedragen. Dat is de grootste reserve buiten China. Ook treft men er weinig uranium en thorium aan. Dat zijn twee radioactieve elementen die vaak samen worden aangetroffen met andere zeldzame grondstoffen, maar de mijnoperaties veel duurder maken.

13:30 Gepost door Marcho in Algemeen | Permalink | Commentaren (0) | Tags: china, mineralen, molycorp |  Facebook |