17-05-07

Videogame is veertig jaar oud

Het videogame is zopas zijn vijfde decennium ingegaan. In mei 1967 creëerden drie visionaire ingenieurs van Sanders Associates, een Amerikaanse defensiebedrijf, in alle stilte immers het eerste echte videogame dat bedoeld was voor de massamarkt. Hun ideeën zouden later de basis vormen waarop producenten zoals Atari gigantische successen wisten mee te boeken.

Het was Raplh Baer, een ingenieur bij Sanders Associates, die in 1966 met het idee op de proppen kwam om het televisiescherm te gebruiken voor spelletjes. “Baer had daar naar eigen zeggen in 1951 al eventjes aan gedacht, toen hij bezig was met het ontwerp van een televisietoestel voor Loral Electronics,” schrift het magazine 1Up.com. “Maar in 1966 leek het hem het beste ogenblik om dat idee verder uit te werken.”

Op 1 september 1966 vroeg hij een eerste patent aan voor televisie-spelletjes. Vanaf het eerste moment dacht Baer daarbij aan een consumentenproduct voor de massamarkt. Hij wou een interactief gebruik ontwerpen voor de tientallen miljoenen televisietoestellen over de hele wereld. Dat moest een alternatief vormen voor het beperkte programma-aanbod van de toenmalige televisiezenders.

Begin 1967 betrok Ralph Baer zijn collega Bill Harrison bij het project. Hun werk werd gesteund door Herbert Campman, directeur onderzoek en ontwikkeling bij Sanders Associates. Het geheime project werd gefinancieerd door de budgetten van de Sanders ontwikkelingsafdeling waar Baer het hoofd van was. Baer en Harrison namen hun intrek in een afgesloten deel van de gebouwen van Sanders in Nashua (North Hampshire).

Het eerste experiment omvatte een televisie-quiz met een lichtpotlood om op vragen te antwoorden, maar het project werd onderbroken toen Harrison door de directie werd teruggehaald om aan militaire projecten te werken. Baer slaagde er echter in om vervolgens Sanders-ontwikkelaar Bill Rusch warm te maken voor zijn project. Samen ontwikkelden ze ideeën voor race-games, vechtgames, roulette en paardenraces.

Toen Harrison terugekeerde, ontwikkelde hij samen met Baer het Bucket Filling Game, waarbij één speler een emmer water probeert te vullen, terwijl zijn tegenstander al het water probeert weg te pompen. Baer en Harrison speelden het spel voor het eerst op 15 mei 1967. Baer benadrukt dat dit het allereerste videospel op televisie was dat door twee spelers tegelijkertijd gespeeld kon worden.

De daaropvolgende dagen ontwierp Harrison nog vier andere spelletjes op dezelfde basis. Dat werden The Firefighters, Color Catching Contest, Roulette en Car Ride. Op 22 mei pakten Baer en Harrison al uit met het eerste chase game. In juni van datzelfde jaar hadden ze ook hun eerste videogame console en hun eerste lightgun ontworpen. Op dat ogenblik werd het project aan de directie van Sanders Associates voorgelegd.

Hoewel niet iederen overtuigd was van de commerciële mogelijkheden van de technologie, kregen Baer en Harrison de toelating om hun experimenten verder te zetten. Er moest volgens de top van het bedrijf echter vooral gezocht worden naar mogelijke commerciële toepassingen. Daarop besloten Baer en Harrison zich vooral toe te leggen op de chase games en de lightguns. Ze zochten ook naar middelen om de kosten zoveel mogelijk te beperken, zodat het product geschikt gemaakt kon worden voor de massamarkt.

Dat leek echter onmogelijk en dus moest er gezocht worden naar een nieuw aspect, dat de consument kon stimuleren om een hogere prijs te betalen. Bill Rush kwam daarbij op het idee om een derde element in het spel te brengen, zodat bijvoorbeeld twee spelers tegen elkaar met een bal konden spelen. Voor dat idee kreeg Rush later een patent. In november 1967 werd het prototype van een ping-pongspel voorgesteld.

De technologie werd daarop in licentie gegeven aan Magnavox, dat in 1972 het Odyssey-videogame-systeem op de markt bracht. Dit was het allereerste commerciële videogame-systeem, maar was veel te duur en eigenlijk al ouderwets. Het succes zou gaan naar het Atari-project van Nolan Bushnell, die in mei 1972 een demonstratie van de Odyssey zou hebben bijgewoond.

Het videogame-project van Baer, Harrison en Rusch was op het einde van de jaren zeventig echter de belangrijkste inkomstenbron van Sanders Associates geworden, want het bedrijf werd geconfronteerd met een crisis in de militaire industrie. Baer hield sinds het begin een nauwgezette documentatie bij over de vorderingen van het team. Die is nu ondergebracht in het Lemelson Center van het Smithsonian Institute in Washington.

Het magazine 1Up.com wijst erop dat vele ontwikkelaars de eer opeisen om het allereerste videogame ontwikkeld te hebben. “Sommige daarvan dateren van voor 1967,” geeft het magazine toe. “Maar het bijzonder van de ontwikkelingen van Baer, Harrison en Rusch is het feit dat hun games ontwikkeld werden voor een doodgewone televisie en doodgewone mensen.”

14:55 Gepost door Marcho in Algemeen | Permalink | Commentaren (0) | Tags: videogames, ralph baer |  Facebook |