11-12-09

Amerikaans bedrijf wil lithium halen uit grondwater

Een geothermale centrale in de Amerikaanse staat Californië gaat in de toekomst niet alleen elektriciteit leveren, maar zal uit warm ondergrondwater ook het metaal lithium distilleren. Dat kan volgens de betrokkenen een belangrijke stap betekenen voor het elektrisch autovervoer. De lithium-productie is op dit ogenblik vooral geconcentreerd in Bolivië en Chili, maar geothermale wateren zouden evenveel lithium kunnen opleveren als de meeste productieve mijnen in Zuid-Amerika. Tegen het einde van het volgende decennium zou de vraag naar lithium volgens voorspellingen zijn verdrievoudigd, naarmate elektrische wagens en de energie-opslag in het elektriciteitsnet steeds frequenter zullen worden. De distillatietechniek om lithium uit het water te halen, werd ontwikkeld door het bedrijf Simbol Mining uit Californië. Indien de demonstratiecentrale de verwachtingen inlost, zullen grotere installaties worden gebouwd. Ook andere metalen zouden uit het water kunnen worden gewonnen.

"Lithium wordt meestal uit de grond gehaald met een proces dat bijzonder veel water consumeert of uit pekel die in grote zoutplassen worden gedroogd," aldus het magazine The New Scientist. "De geothermale wateren in de Salton Sea in de beroemde San Adreasbreuk zijn echter even rijk aan lithium dan de meest productieve pekelmeren in Bolivië en Chili. Simbol Mining stelt echter dat de wateren van de Salton Sea kunnen worden geëxploiteerd met een veel kleinere ecologische voetafdruk." Geothermale centrales gebruiken water uit de ondergrond met temperaturen tot 360 graden celcius om stoom te produceren en turbines aan te drijven. Eerdere pogingen om lithium uit deze mineraalrijke wateren te halen, werden gedwarsboomd door de hoge niveaus aan silicaten, die de apparatuur blokkeren. Simbol Mining gebruikt echter een techniek van het Lawrence Livermore National Laboratory in California om deze silicaten af te zonderen, zodat ze uit het water kunnen worden gefilterd.

Vervolgens wordt het lithium met een chemisch proces uit de zoutoplossing gehaald. Het resterende water wordt daarna opnieuw in de ondergrond gestuwd. De hitte van het water wordt gebruikt om het extractie-proces te helpen aandrijven. Nadat een aantal experimenten succesvol konden worden afgewerkt, bouwt Simbol Mining een eerste demonstratie-installatie. Die zou ongeveer één ton lithium per maand zou moeten produceren. Indien dat project werkzaam blijkt te zijn, wil Simbol Mining grotere installaties bouwen. "De ecologische impact van dit project is relatief beperkt voor mijnactiviteiten," merkt Michael McKibben, geoloog aan de University of California, op tegenover The New Scientist. Luka Erceg, chief executive van Simbol Mining, voert aan dat de methode ook geschikt zou zijn om andere waardevolle metalen, zoals zink en mangaan, te produceren. Hij voegt er aan toe dat in de Salton Sea ongeveer de helft van het periodieke systeem van Mendelejev is terug te vinden.

15:14 Gepost door Marcho in Algemeen | Permalink | Commentaren (0) | Tags: energie, mijn, lithium, simbol mining |  Facebook |