06-03-10

Engelse kwaliteitskrant in Russische handen

De Russische zakenman Alexander Lebedev heeft twee belangrijke Britse persuitgaven gekocht. Lebedev wist onder meer de hand te leggen op de centrum-linkse krant The Independent, één van de vijf grootste Britse kranten. Daarnaast kocht hij ook het weekblad Independent on Sunday. Lebedev betaalt voor de twee uitgaven het symbolisch bedrag van één pond sterling. De twee titels waren eigendom van de Ierse groep Independent News and Media. De nieuwe eigenaar werd inmiddels al ontvangen door de Britse premier Gordon Brown. The Independent, die bijna vijfentwintig jaar geleden werd opgericht, wordt bestempeld als één van de meest intellectuele uitgaven op de Britse mediamarkt. De krant werd echter geconfronteerd met grote financiële moeilijkheden. Op dit ogenblik heeft de krant nog een oplage van 92.000 exemplaren. Twintig jaar geleden werden er nog 400.000 exemplaren per dag verkocht.

Volgens een aantal bronnen zijn de verliezen van The Independent opgelopen tot ongeveer 10 miljoen pond. Analisten stellen dat de krant er nooit in geslaagd is een winstgevende activiteit te ontplooien. Dat was volgens hen voor de Ierse eigenaar dan ook de reden om een overnemer te zoeken. Lebedev heeft aangekondigd om één miljoen pond te zullen investeren in de krant. Waarnemers speculeren dat Lebedev wellicht de prijzen van de twee uitgaven zal verlagen, in een poging om de verkochte oplages te kunnen opdrijven. Alexander Lebedev vestigde zich eerder al op de Britse mediamarkt met de overname van de populaire krant Evening Standard. De krant is meer dan honderdtachtig jaar oud, maar was eveneens verlieslatend. Bij de verkoop aan Lebedev schreef voormalig eigenaar Daily Mail en General Trust 8 miljoen pond schulden van de krant af.

Sinds half oktober wordt The Evening Standard gratis op de markt gebracht. Daarmee wou Lebedev het aantal abonnees opdrijven. Op dat ogenblik had de krant een oplage van 250.000 exemplaren. Inmiddels worden er 600.000 exemplaren van de Evering Standard verdeeld. Alexander genoot een economische opleiding, maar trad daarna in dienst van de Russische spionagedienst KGB, waar hij de graad van luitenant-kolonel bereikte. Op het einde van de jaren tachtig was Lebedev als spion actief op de Sovjet-ambassade in Londen. Tot drie jaar geleden was hij ook lid van het Russische parlement. Hij maakte echter vooral fortuin met bankactiviteiten. Zijn persoonlijke rijdom wordt geschat op 3,4 miljard dollar. Lebedev is ook eigenaar van Novaya Gazeta, de Russische oppositiekrant waar ook de vermoorde journaliste Anna Politkovskaya werkte. Lebedev bezit ook een keten Europese luxehotels.

Simon Kelner, hoofdredacteur van The Independent, zou verder op post blijven, maar Lebedev zou ook een aantal grote namen uit de journalistiek willen aantrekken. Daarbij valt onder meer de naam van Greg Dyke, de gewezen directeur-generaal van de Britse omroep BBC. Ook Jeremy Paxman, presentator van het televisieprogramma Newsnight, zou op de verlanglijst van Lebedev zijn. Lebedev, die bekend staat als een criticus van de Russische regering, zegt de onafhankelijke pers te verdedigen. Hij voegt er aan toe dat The Independent zich vooral wil richten tot de vijf miljoen Britse liberaal-democraten.